Eten smaakt beter met klodders geschiedenis en humor

Het is een eenvoudig gerecht, maar ik word er altijd vrolijk van. Genaamd rasewalley aloo – of aardappelen in tomatenjus – het heeft slechts een paar basiskruiden en eetlust nodig om de juiste plek te raken. Ik heb echter nooit lang nagedacht over de twee hoofdingrediënten en was diep onder de indruk toen ik onlangs las dat de tomaat voor de rechtbank was geweest en dat de poffertjes ooit als slecht werden beschouwd.

In 1893, 300 jaar nadat tomaten voor het eerst in Europa werden geteeld, moest het Amerikaanse Hooggerechtshof beslissen of tomaten een vrucht of een groente waren. Er was zojuist een belasting van 10% geheven op geïmporteerde groenten om Amerikaanse boeren te beschermen. In 1887 stapte een tomatenimporteur naar de rechtbank, met het argument dat tomaten fruit waren en daarom vrijgesteld van de regel – en hij wilde zijn geld terug.

De zaak ging naar het Hooggerechtshof en de rechters oordeelden dat het inderdaad een groente was, omdat “zoals aardappelen, wortelen, pastinaken, rapen, bieten, bloemkool, kool, selderij en sla, [it is] meestal geserveerd bij het avondeten… en niet, zoals fruit in het algemeen, als toetje”, schrijft Matt Siegel in De geheime geschiedenis van voedsel: vreemde maar waargebeurde verhalen over de oorsprong van alles wat we eten. Daarvoor werd jarenlang gedacht dat tomaten giftig waren en dat ze werden gebruikt in ‘heksenbrouwsel’ en om weerwolven op te roepen.

Pest en limonade

Aardappelen hebben ook een moeilijke periode doorgemaakt.

“Naast hun associaties met hekserij en duivelaanbidding, werd ooit gedacht dat ze syfilis en lepra veroorzaakten, grotendeels vanwege de manier waarop ze eruit zagen…” Velen geloofden dat het eten van aardappelen ‘s nachts ervoor zorgde dat moeders kinderen baarden met abnormaal grote hoofden of dat het spelden van iemands naam aan een aardappel hen tot een zekere dood vervloekte.”

Siegel’s boek, samen met Tom Nealon’s Voedselgevechten en cultuuroorlogen: een geheime geschiedenis van smaak, heeft me veel gegeven om op te kauwen. Nealon vertelt ons dat de woorden ‘buccaneer’ en ‘barbecue’ uit dezelfde bron komen – het Caribische Taíno-stamwoord barbacòaeen raamwerk van houten stokken om vlees te drogen of te slowcooken.

Ik vond het leuk om te lezen over limonade en de pest in het boek van Nealon. Italië stond in de 17e eeuw bekend om zijn zachte, harde en gemengde dranken, verkrijgbaar in cafés en verkocht door straatverkopers. “Parijse bezoekers aan Italië – zoals kardinaal Mazarin (1602-61), die de duivelse kardinaal Richelieu (1585-1642) was opgevolgd als eerste minister van de koning van Frankrijk – vroegen zich af waarom ze geen limonadiers hadden met verse dranken rond hun eigen mooie stad… Kort voor zijn dood bracht kardinaal Mazarin – die niets liever deed dan nieuwe dingen die hij kon belasten – limonadiers naar Parijs’, schrijft Nealon.

Al snel werd de citroendrank zo populair dat deze door limonadiers naar alle uithoeken van de stad werd gedragen. En het was dit, beweert Nealon, dat Parijzenaars van de pest heeft gered, want limoneen in citroen is een natuurlijk insecticide en insectenwerend middel.

kleine ramen

“Het meest effectieve deel van de citroen is de limoneenrijke schil… De Fransen stapelden citroenschillen en de gekneusde schillen van citroenen op… naar de best mogelijke plaats om de vlooien-rat-mens-rat-keten te verstoren: de afval. Op deze manier werd de stad effectief, zij het per ongeluk, bedekt met limoneen.”

De twee boeken zijn kleine vensters op de fascinerende geschiedenis van eten. Neem het hoofdstuk over verdikkingsmiddelen, waar Nealon schrijft dat Amerikanen achterop raakten bij de Sovjets als het om dikke jus ging, want deze laatste voegden zure room toe aan hun sauzen. Toen, in het begin van de jaren zestig (na de Cubacrisis en de ruimtemissie van Yuri Gagarin, volgde hij behulpzaam op), ontdekte het Amerikaanse ministerie van Landbouw dat een polysacharide uitgescheiden door de plantenziekteverwekkende bacterie Xanthomonas campestris maakte een “geweldige verdikkingsmiddel en emulgator” wanneer gedroogd.

“Zo ontstond een van de geweldige producten van de 20e eeuw en ‘s werelds meest veelzijdige verdikkingsmiddel: xanthaangom. Heeft het de Koude Oorlog gewonnen? De meningen zijn verdeeld, maar per saldo zou ik zeggen ‘waarschijnlijk’.”

Eten en geschiedenis zijn niet te evenaren — geserveerd met een vleugje humor.

Rahul Verma houdt net zoveel van lezen en schrijven over eten als van koken en eten. Nou bijna.

Leave a Comment